Vector de business

Un proiect romanesc face valuri la nivel global printr-o abordare diferita a unei piete aflate inca in formare. Vector Watch este un proiect ambitios gandit de Andrei Pitis, finantat de Radu Georgescu si aflat acum in fata unui pariu cu miza de un miliard de dolari.

Era februarie 2014 si trecusera doua luni de cånd Andrei Pitis ii spusese lui Radu Georgescu, partener fondator al GECAD Group, ca vrea sa faca un smartwatch. “Un smartwatch, esti nebun? Nu se poate asa ceva”, a fost reactia initiala a lui Georgescu. Dar dupa doua luni Andrei a venit cu un prototip. “Era, de fapt, un «proof of concept» cåt masa, cu tot felul de placi si fire, dar care functiona”, isi aminteste Andrei Pitis, fondator si CTO al Vector Watch.

Astazi, Vector Watch este disponibil comercial in SUA, Marea Britanie si in Romånia. Asta fiindca Radu Georgescu a avut incredere in viziunea lui Andrei Pitis si GECAD Group a investit 500.000 de euro in Vector Watch. “Probabil motivul principal al investitiei a fost Andrei, un tip absolut extraordinar, probabil aflat in top 3 arhitecti de sisteme de operare embedded din lume. Iti doresti sa investesti intr-o firma in care cel care are viziunea si care trebuie sa miste lucrurile are o calitate tehnica foarte mare si o energie pe masura”, spune Radu Georgescu pentru Biz.

Iar calitatea tehnica foarte mare a lui Andrei Pitis si a echipei sale se vede in produsul finit – un ceas inteligent a carui baterie tine 30 de zile. Nu o zi, nu o saptamana, ci o luna intreaga. Acest lucru a fost reusit datorita unui management excelent al consumului de energie, posibil fiindca echipa romaneasca a construit platforma software si hardware de la zero special pentru acest produs. Poate si mai extraordinar este faptul ca de la idee pana la momentul lansarii comerciale au trecut doar doi ani, timp in care Andrei si echipa au creat de la zero o platforma software si un produs viabil.

Andrei Pitis povesteste cum a observat de-a lungul anilor mai multe valuri de tehnologie si de fiecare data isi spunea ca domeniul respectiv se va dezvolta exploziv, dar n-a actionat niciodata pentru a fructifica acele oportunitati, cum ar fi Linux, procesarea de plati online sau aplicatiile mobile. “De data asta, cand am vazut ca incep sa apara accesorii wearables si internetul a devenit foarte usor accesibil de pe dispozitive tot mai mici, am zis ca nu mai ratez ocazia”, spune Andrei. Ideea lui a fost sa faca o platforma software pentru aceste dispozitive, dar si-a dat seama ca nu poti face asa ceva fara sa ai si un produs care sa o foloseasca. Avea un ceas Pebble, care trebuia incarcat la 4-5 zile, si o bratara de fitness Fitbit, care se incarca la 3-4 zile, motiv pentru care se trezea des cu ele descarcate si nu prea le folosea. Atunci s-a gandit ca ar fi extraordinar sa aiba ambele functionalitati (ceas inteligent si bratara de fitness) intr-un singur dispozitiv si, mai ales, sa tina bateria cat mai mult.

Vector Watch-LunaS-a apucat de munca singur in vara lui 2013 pentru partea de software si a discutat in SUA despre partea de productie si lant de furnizori cu fosti colegi de la Ixia, firma pentru care lucrase in Romania. “N-aveam nicio idee ce inseamna sa fabrici ceva. Aveam experienta in software, in Clever Taxi, iRewind si alte startup-uri, care aveau si ceva componente de hardware, dar nu mare lucru. Oamenii mi-au zis ca trebuie sa discut cu niste firme si se rezolva, e simplu. S-a dovedit ca nu e chiar asa”, spune fondatorul Vector Watch. Problema este ca el nu dorea un ceas de plastic oarecare, pentru care gasesti usor producatori dispusi sa-l fabrice pornind de la un model de baza la care sa faca mici modificari. Insa sa faci de la zero hardware si carcasa de ceas din otel s-a dovedit a fi foarte dificil.

A fost momentul in care Andrei a simtit nevoia de ajutor si a luat alaturi de el doi oameni: Irina Alexandru pe partea de design de produs si Dan Tudose pe partea de hardware in zona electronica. Apoi au venit pe partea de software Daniel Rizea si Bogdan Vlad, selectati din programul de preaccelerare Innovation Labs. Partea de hardware n-a fost simpla, fiindca, desi folosea ca baza tehnologii existente si verificate, a fost nevoie de multe teste pentru a intelege cum functioneaza acestea si ce probleme apar. De exemplu, un ceas inteligent comunica prin tehnologia Bluetooth low energy cu smartphone-ul, dar tipuri diferite de telefoane Android au cipuri

diferite de Bluetooth, ceea ce poate impiedica functionarea corecta a dispozitivului. “Trebuie sa-ti dovedesti inclusiv tie ca se poate, ca tehnologia functioneaza. Ea merge in linii mari, dar trebuie domesticita ca sa faca exact ce vrei tu. Sunt o multime de lucruri care trebuie depasite”, arata Andrei Pitis.

Dupa momentul din februarie 2014, cand s-a prezentat cu primul “ceas” de dimensiuni mari in fata lui Radu Georgescu, echipa a lucrat intensiv pentru realizarea unui prototip la dimensiunile finale, cu o carcasa tiparita 3D. Iar Radu Georgescu a fost cel care l-a convins pe Joe Santana, fost CEO al Timex Group, cunoscut producator de ceasuri high-end, sa se vada cu echipa Vector Watch. “A ramas uimit de ce am putut sa facem in vreo opt oameni in doar cateva luni de zile. I-am spus ca o sa tina bateria 30 de zile, dar nu ne-a crezut”, isi aminteste Andrei Pitis. Initial, Joe Santana a fost consultant pentru proiectul Vector Watch, dar la finele anului 2014 a venit ca CEO al companiei, functie pe care o ocupa si in prezent. Timp de cateva luni de zile echipa a muncit intens pentru ca pe 19 martie anul acesta sa prezinte la targul de ceasuri de la Basel conceptul Vector Watch.

Atuurile viziunii diferite

Iar conceptul, ceasul inteligent in sine, este doar varful aisbergului. Radu Georgescu spune ca, dincolo de ceas, mult mai importanta este viziunea noua cu care vine Vector Watch – o platforma gandita special pentru zona de wearables, nu o incercare de inghesuire a unui smartphone pe ecranul unui ceas. El arata ca la fel s-a intamplat la fiecare schimbare tehnologica majora din ultimii 40 de ani. Cand au aparut PC-urile, s-a incercat mutarea pe acestea a sistemelor de operare de pe mainframe-uri, dar nu a mers si atunci a aparut Microsoft cu MS-DOS si apoi cu Windows, sisteme de operare gåndite special pentru PC-uri. Cand au aparut smartphone-urile, initial s-a incercat sa se puna sub o forma sau alta Windows pe smartphone si iar nu a mers, revolutia producadu-se cand au aparut iOS si Android, sisteme de operare specifice pentru aceste dispozitive. Acum au aparut dispozitive si mai mici, wearables, si multi incearca sa puna Android si iOS pe ele. “De fapt, incearca sa taie pe la colturi si sa le inghesuie cum pot. Nu are cum sa functioneze, se vede si istoric. E nevoie de un sistem de operare nou, rescris pentru aceste noi dispozitive”, spune fondatorul GECAD. Exact aici Vector performeaza, fiindca este o platforma bazata pe un sistem de operare gandit de la zero pentru wearables, acesta fiind principalul motiv pentru care bateria tine 30 de zile, nu doar o zi sau doua. “Inovatia cea mai mare o constituie sistemul de operare si conexiunea cu mobilul si cloud-ul, plus felul in care dezvoltam aplicatiile special pentru acest ceas. Totul e gandit pentru a folosi cat mai mult conexiunea la cloud si smartphone-ul, pentru a face consumul de calcul si energie acolo, nu pe ceas”, spune Pitis.

Vector WatchDezvoltarea de software si designul hardware-ului se fac in Romania, unde echipa numara 35 de oameni. Partea de design este realizata de Irina Alexandru sub coordonarea lui Steve Jarvis, care a fost design director pentru Timex si Nike FuelBand si acum este creative director la Vector Watch. Echipa Vector Watch numara aproape 50 de persoane in total, pe langa cele 35 din Romania mai fiind echipa de vanzari din SUA si cea de marketing de la Londra. “Suntem inca intr-o faza de startup si fiecare dintre noi face 2-3 joburi”, spune fondatorul Vector Watch.

Productia se face in China, la fabrici specializate pe astfel de produse. Pitis spune ca a purtat discutii si cu fabrici din Romania, dar nu a gasit pe nimeni care sa respecte specificatiile tehnice si finisajele extrem de fine ale produsului. Lantul de furnizori include mai multe fabrici si totul se asambleaza manual intr-o facilitate care realizeaza si teste de etanseitate, software si hardware pentru produsul final. Acest lant complex de furnizori a fost pus la punct de Ron Spencer, un om cu experienta mare in productie, care a lucrat la Fossil si a fost COO la Bulova Watches.

Compania are, prin urmare, de finantat doua tipuri de activitati – dezvoltarea si operatiunile, respectiv productia si stocurile. Productia si stocurile se finanteaza bancar, iar partea de cercetare-dezvoltare se finanteaza cu equity. “Vorbim despre niste numere mari, fiindca vånzarile, desi au inceput de foarte curånd, au cresteri foarte mari”, arata Radu Georgescu. In viziunea lui, Vector Watch este o companie de tip unicorn, care poate atinge valoarea de un miliard de dolari. Pentru moment, ceasul Vector Watch se vinde prin trei canale principale: pe site-ul propriu, prin distribuitori si prin alte platforme online, cum ar fi Amazon. In Romania, compania are pentru inceput un parteneriat exclusiv de distributie cu Orange. “Ne gandim si la parteneriate globale cu operatori telecom, pentru ca ei sunt cei care ajung la utilizatorul pe care-l vizam”, arata Andrei Pitis.

Lansarea comerciala a ceasului a fost momentul in care compania a aratat cum se concretizeaza viziunea sa asupra zonei de wearables. O diferenta mare consta in faptul ca toate aplicatiile sunt dezvoltate special pentru ceas, nu sunt portate pur si simplu de pe telefon. “Mi se pare foarte interesant faptul ca Vector Watch nu-si doreste sa aiba 100.000 de aplicatii, ci doar pe cele relevante pentru måna, cu totul altele decåt cele relevante pentru telefoane”, arata fondatorul GECAD Group. Acesta arata ca momentele in care te uiti la cele doua dispozitive sunt diferite, ecranul are alta dimensiune si sunt multe aplicatii care nu-si au rostul pe ceasul inteligent. Gåndirea unor aplicatii pentru a le pune pe ceas trebuie sa fie foarte diferita de ceea ce se face pe smartphone, inclusiv omniprezentul Facebook trebuie sa arate cu totul altfel pe ecranul unui ceas. “Aici, Vector lucreaza cu oameni din zona de psihologie pentru a intelege comportamentul utilizatorilor, iar oameni ca Joe Santana, cu intelegere foarte adånca din zona ceasurilor, ajuta foarte foarte mult”, spune Radu Georgescu. De altfel, platforma software, dezvoltarea aplicatiilor si formarea unei comunitati de dezvoltatori de aplicatii sunt in acest moment focusul companiei.

Vector Watch a fost lansat exact la momentul oportun din punctul de vedere al evolutiei pietei de ceasuri inteligente si wearables. Aceasta se afla intr-o zona de inflexiune, dupa o perioada in care s-a vorbit mult despre potentialul sau urias. A venit apoi intrarea Apple pe aceasta piata, care a accelerat si mai mult lucrurile, iar acum piata se va aseza si va creste pe baza de produse, nu de vorbe. “Este o piata care inca nu si-a gasit foarte clar cåstigatorii, e nedefinita, ceea ce ne face pe noi sa credem ca suntem intr-un moment foarte bun, putem participa la aceasta cursa cu sanse bune. E o piata care creste si va creste, sunt jucatori importanti ca Apple, Samsung, Jawbone. Este foarte bine ca exista, nu ne batem cu ei”, spune Radu Georgescu. Acesta vede un mare avantaj in faptul ca nume mari ca Apple si Samsung, care dispun de bugete de marketing importante, educa piata in zona de ceasuri inteligente si wearables. Nu doar ceasurile vor fi conectate, deja aceasta evolutie se suprapune peste asteptata revolutie Internet of Things, in care inclusiv electrocasnicele vor face parte dintr-o retea inteligenta controlata, cel mai probabil, de pe smartphone. “Eu cred ca ceasul viitorului va fi conectat. Smartwatch-ul este ceasul digital al viitorului si noi suntem cel mai aproape de aceasta viziune, mai aproape decat ceilalti, care vin cu un calculator si cu ecran color pe care sa-l butonezi. Dupa parerea mea, trebuie sa ramana un ceas”, conchide Andrei Pitis. Si, la cum arata lucrurile, timpul ii va da cu siguranta dreptate.